Cindy Klassen remporte une médaille d'or à la Coupe du monde de patinage de vitesse

Cindy Klassen, de Winnipeg, a pleinement profité d'une occasion en or pour remporter sa première victoire en carrière en Coupe du monde, dimanche.

Klassen a battu son adversaire jumelée et pré-favorite de la course, l'Allemande Claudia Pechstein, d'Allemagne, pour remporter la médaille d'or du 1500 m féminin, lors de la dernière journée de la première étape du circuit.

L'ancienne espoir de l'équipe canadienne de hockey féminin âgée de 23 ans a réussi un temps de 1:58,07 minute. Pechstein, double championne olympique à Salt Lake City, s'est contentée de la médaille d'argent en 1:58,82 et l'Américaine Jennifer Rodriguez a terminé troisième en 1:58,86.

«J'ai toujours été impressionnée quand j'étais jumelée à une patineuse exceptionnelle comme Claudia, a déclaré Klassen, médaillée de bronze au 3000 m et quatrième aux 1500 m et 5000 m aux Jeux olympiques 2000. Mais je savais qu'elle est très forte au dernier tour et que j'avais besoin de me donner une bonne avance. Je m'attendais à entendre ses pas de plus en plus près dans le dernier virage, mais cela ne s'est jamais produit. Je suis très heureuse, mais ce n'est que le début d'une saison très importante pour moi.»

L'entraîneur de l'équipe nationale canadienne Chris Shelley a déclaré que Klassen a effectué des ajustements pour aller plus vite au 1500 m et qu'elle s'est aussi entraînée avec les hommes à l'Ovale olympique à Calgary cet automne.

«Au 1500 m, elle patine plus bas cette année et cela fait une grande différence, a déclaré Shelley. Elle est dans une phase d'entraînement de fond présentement et obtenir de tels temps est très impressionnant à ce moment-ci. Nous lui avons dit d'attaquer Claudia dès le départ. Elle a obtenu un très bon premier virage et n'a jamais regardé derrière.»

Kristina Groves, d'Ottawa, a terminé 11e, Clara Hughes, de Winnipeg, 13e et Tara Risling, de Medicine Hat, en Alberta, 25e.

Au 5000 m masculin, les Pays-Bas ont décroché les quatre premières positions alors que Gianne Romme a terminé premier en 6:28,39, Bob de Jong deuxième en 6:28,46 et Carl Verheijen troisième en 6:33,09.

Des Canadiens ont patiné dans le groupe B pour ceux qui ne sont pas classés parmi les 20 favoris. Arne Dankers, de Calgary, a terminé sixième, Steven Elm, de Red Deer, en Alberta, 12e, Jamie Ivey, d'Ottawa, 13e, Mark Knoll, de Régina, 15e et Dustin Molicki, de Calgary, 20e.

La deuxième étape de la Coupe du monde débutera vendredi à Erfurt, en Allemagne.