La Canadienne Clara Hughes gagne une médaille d’or à une Coupe du monde de patinage de vitesse

Clara Hughes, de Glen Sutton, a remporté la médaille d’or du 5000 m féminin, ce qui a été le fait saillant d’une performance de trois médailles pour le Canada, samedi, lors de la quatrième étape du circuit de la Coupe du monde de patinage de vitesse sur longue piste.

Hughes a décroché la médaille d’or en 6:56,45 minutes, à seulement une seconde du record de la piste et son temps le plus rapide par cinq secondes sur un ovale intérieur. La championne olympique Claudia Pechstein, d’Allemagne, a terminé deuxième en 6:57,33 et Cindy Klassen, de Winnipeg, troisième en 6:57,98.

«Techniquement, c’est la meilleure course de 5000 m de ma carrière, a dit Hughes, médaillée de bronze dans cette épreuve aux Jeux olympiques 2002. C’est très motivant d’avoir cette course aujourd’hui parce que cela confirme que toutes les choses que je fais pour m’améliorer fonctionnent. Je me sentais comme si, à chaque fois que je faisais une foulée qui n’était pas parfaite, j’en étais totalement consciente et que je pouvais la corriger et la rendre meilleure. Je n’avais jamais connu une course comme celle-là.»

Ce fut une semaine difficile pour Hughes, car elle a combattu une mauvaise grippe et elle était encore congestionnée samedi.

«J’ai abordé la course en pensant que cela pourrait être très bon ou très mauvais, a-t-elle dit. Mais je me suis souvenue que Cindy (Klassen) ne se sentait pas bien lors de la Coupe du monde de Calgary (le mois dernier) et elle a battu un record du monde. C’est une bonne leçon que, si quelque chose comme cela se produit aux Jeux olympiques, je n’ai qu’à demeurer calme, faire face à la situation et prendre soin de moi.»

Klassen a été quelque peu surprise de décrocher sa médaille de bronze. Ses principales distances sont les 1500 m et 3000 m, dans lesquelles elle est une aspirante aux médailles d’or aux Jeux olympiques de février à Turin, en Italie. Elle est montée sur le podium dans quatre de cinq courses de la Coupe du monde, cette saison, et est en tête des classements des 3000 m et 5000 m de la Coupe du monde.

«J’ai abordé la course sans trop savoir à quoi m’attendre, a dit Klassen, qui était devant son adversaire jumelée, Pechstein, jusqu’au dernier tour. J’ai commencé assez lentement, mais les temps par tour se sont constamment améliorés et je me sentais pas mal bien. Les courses de demi-fond sont les plus importantes pour moi, mais je participerai à la course de 5000 m aux Jeux olympiques et je planifie y donner mon maximum.»

Kristina Groves, d’Ottawa, a terminé 11e et Michele d’Amours, de Sainte-Foy, au Québec, quatrième de la course du groupe B.

Dans la poursuite masculine de 3200 mètres, les Pays-Bas ont remporté la médaille d’or en 3:43,77. Le Canada a terminé deuxième en 3:44,98. Les patineurs canadiens étaient Denny Morrison, de Fort St. John, en C.-B., Arne Dankers, de Calgary, et Justin Warsylewicz, de Régina. Les Pays-Bas 2 ont pris le troisième rang en 3:45,09, tandis que Canada 2, avec Steven Elm, de Red Deer, en Alberta, Jason Parker, de Yorkton, en Saskatchewan, et Dustin Molicki, de Calgary, a terminé 13e.

Les poursuites masculine et féminines sont de nouvelles épreuves olympiques. Le Canada a remporté la médaille d’or avec un record du monde dans la première course de poursuite de la Coupe du monde cette saison.

«Nous sommes très encouragés par notre excellent début de saison, a dit Warsylewicz. Nous nous entendons très bien. Même quand nous ne sommes pas en tête, nous sommes très efficaces et nos échanges et notre communication sont très bons. Dans les derniers tours, j’ai eu un peu de difficulté à suivre et nous avons pu rapidement nous ajuster.»

Au 1500 m masculin, Simon Kuipers, des Pays-Bas, a été le vainqueur en 1:45,39. Chad Hendrick, des États-Unis, a terminé deuxième en 1:45,54 et Enrico Fabris, d’Italie, troisième en 1:45,56.

Denny Morrison a terminé quatrième pour la deuxième Coupe du monde de suite en 1:45,93. Jay Morrison, de Fort St. John, Elm et Parker ont terminé respectivement 17e, 18e et 19e.