Le bronze pour Cindy Klassen au 3000 m

La patineuse de vitesse Cindy Klassen a raflé le bronze lors du 3000 mètres féminin en longue piste, dimanche, à l'occasion de la première des cinq épreuves que l'athlète de Winnipeg disputera aux Jeux de Turin.

Klassen a été devancée par deux Néerlandaises. Ireen Wust, 19 ans, a remporté l'or grâce à un temps de quatre minutes 2,43 secondes. Renate Groenewold a suivi en 4:03,48 pour récolter l'argent.

Klassen a complété la course en 4:04,37 pour obtenir sa deuxième médaille de bronze olympique de suite dans cette épreuve. Elle avait également terminé troisième il y a quatre ans à Salt Lake City.

Kristina Groves, d'Ottawa, a pris le huitième rang en 4:09,03 tandis que Clara Hughes, de Glen Sutton, au Québec, a terminé neuvième en 4:09,17.

Klassen détient le record du monde dans cette épreuve et elle était l'une des favorites pour l'emporter. Elle a connu un bon départ mais elle a faibli en fin de course, trébuchant même légèrement lors du dernier virage.

"J'ai commencé avec un bon rythme et je croyais que je pouvais le maintenir, mais j'étais morte à la fin, a dit Klassen. J'ai quand même fait de mon mieux."

La patineuse canadienne a disputé une bonne course, selon l'entraîneur canadien Neal Marshall.

"Nous savions qu'il fallait une excellente performance pour l'emporter aujourd'hui, ce sont les Olympiques, a-t-il dit. Il y a toujours quelqu'un qui réussit une grande performance, comme les Néerlandaises l'ont fait aujourd'hui. Nous ne les avions pas vraiment vues sur le podium cette saison, ou même parmi les cinq premières. Elles ont tout simplement fait une course incroyable aujourd'hui."

Les attentes sont élevées envers Klassen, qui a connu une excellente saison en Coupe du monde, avec quatre records du monde et huit victoires. Elle a établi un nouveau record du monde au 3000 m il y a quelques semaines à Calgary, complétant la course en 3:55,75.

Le 3000 m n'était qu'un début pour Klassen. Elle participera aussi au 1500 m, au 1000 m, au 5000 m et à la poursuite par équipes. Sa spécialité est le 1500 m, qui aura lieu le 22 février.

"C'est formidable de remporter une médaille de bronze, mais je veux simplement me concentrer sur les prochaines courses", a affirmé Klassen.

Sa médaille ne pourrait être que la première pour l'équipe canadienne de longue piste, possiblement la plus forte jamais rassemblée dans l'histoire du sport canadien.

Klassen, qui demeure et s'entraîne à Calgary, a pris part à quatre course aux Jeux de 2002. En plus de sa médaille de bronze, elle avait raté le podium de peu au 1500 m et au 5000 m, terminant quatrième à chaque fois.

Groves, Hughes et Klassen feront un retour à la compétition mercredi pour la poursuite par équipe.


contribution de La Presse canadienne.