L'équipe canadienne de patinage de vitesse sur longue piste entreprend sa saison en fin de semaine

Cindy Klassen, de Winnipeg, n'est pas la seule absente notable de l'équipe canadienne de patinage de vitesse sur longue piste, qui se rendra en Europe pour l'ouverture de la saison de la Coupe du monde en fin de semaine, les 8 et 9 novembre, à Hamar, en Norvège.

Klassen, championne du monde du combiné, la saison dernière, et championne du 1500 m de la Coupe du monde, est hors-jeu au moins jusqu'en janvier à la suite d'un bizarre accident survenu à l'entraînement et qui a nécessité une opératrion majeure à son bras droit.

Malgré tout, les espoirs de médailles pour l'équipe féminine canadienne sont toujours élevés dans les moyennes et les longues distances (1500, 3000 et 5000 mètres) avec les vétérans Clara Hughes, de Glen Sutton, au Québec, et Kristina Groves, d'Ottawa, qui ont toutes deux connu les meilleures saisons de leur carrière l'an dernier.

Hughes a remporté la médaille d'or du 5000 m aux championnats du monde combines et a terminé deuxième du classement des 3000/5000 m de la Coupe du monde.

«L'absence de Cindy ne met pas plus de pression sur nous, a déclaré Hughes, qui a pris sa retraite du cyclisme cette année pour se concentrer uniquement sur le patinage de vitesse. Elle va certainement nous manquer. Mais la saison ne fait que débuter. C'est une longue année et les Jeux olympiques sont encore loin. Présentement, nous sommes prêtes à patiner vite et à patiner fort»


Groves, âgée de 26 ans, a terminé quatrième du classement général aux championnats du monde combinés, la meilleure performance de sa carrière.

«Au cours des dernières années, j'ai enregistré des progrès constants, a commenté Groves. Pas des progrès spectaculaires, mais une amélioration lente et régulière. Mais l'an dernier, j'ai appris comment être meilleure en course. Je suis un peu plus confiance cette année.»


Parmi les autres femmes, il y a les jeunes espoirs qui promettent Tara Risling, de Medicine Hat, en Alberta, et Tiffany Hughes, de Kingston, en Ontario.

L'équipe masculine de moyennes et longues distances (1500, 5000 et 10 000 mètres) aura une image différente.

Kevin Marshall, de Coquitlam, en C.-B., médaillé aux championnats du monde toutes distances l'an dernier, a pris sa retraite, tandis que Mark Knoll, de Régina, a pris une année sabbatique pour se concentrer sur le cyclisme et le patinage de vitesse de marathon. Dustin Molicki, de Calgary, double médaillé en Coupe du monde, travaille sur son conditionnement et planifie participer à des courses lors de la deuxième moitié de la saison et le membre de l'équipe olympique Arne Dankers, de Calgary, est blessé à un genou.

Steven Elm, de Red Deer, en Alberta, et Jason Parker, de Yorkton, en Saskatchewan, deux médaillés internationaux, seront accompagnés, à Hamar, par Philippe Marois, âgé de 23 ans, de Charlesbourg, au Québec, et des membres de l'équipe nationale de développement Jay Morrison, de Fort St. John, en C.-B., et Jeff Kitura, de Calgary.

«Ces gars-là vont nous manquer, donc nous avons un gros défi devant nous, a déclaré Elm, âgé de 28 ans, double olympien. Jason et moi aurons définitivement un rôle à jouer en tentant d'aider les plus jeunes. Personnellement, je me sens très fort et je suis confiant de pouvoir patiner vite et d'obtenir d'excellents résultats.»

Les autres compétitions de la Coupe du monde pour les patineurs de moyennes et de longues distances auront lieu du 14 au 16 novembre à Erfurt, en Allemagne, du 21 au 23 novembre à Heerenveen, aux Pays-Bas, du 20 au 22 février à Inzell, enAllemagne, et du 27 au 29 février à Heerenveen.

Les championnats du monde toutes distances auront lieu les 7 et 8 février à Hamar, les championnats du monde par distances individuelles du 12 au 14 mars à Séoul. Les championnats canadiens auront lieu du 2 au 5 janvier à Calgary.

Les patineurs de vitesse de sprint sur longue piste, avec en vedette le champion de la Coupe du monde et du monde Jeremy Wotherspoon, de Red Deer, entreprendront leur saison de la Coupe du monde les 6 et 7 décembre à Calgary.